100 ans d’Aldo Novarese : souvenirs et réédition de son livre Alfa-Beta

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(Image d’en-tête fournie par la famille Argentero Novarese)

Lorsque vous pensez aux polices de caractères, ce sont les titres de journaux, les enseignes de magasins ou les polices que vous pouvez choisir sur votre ordinateur lors de la création d’un nouveau document qui vous viennent d’abord à l’esprit. On a l’impression qu’elles ont toujours existé, et nous les prenons pour acquis, en ignorant l’histoire et les compétences  qui se cachent derrière leur conception.

Aldo Novarese était incontestablement le typographe le plus prolifique d’Italie du siècle dernier. Au cours de sa carrière de plus de cinquante ans, il a conçu plus de soixante-dix polices de caractères, et a ainsi largement contribué au paysage visuel international entre les années 1950 et 1990.

Novarese est né le 29 juin 1920 dans le petit village de Pontestura, dans la province d’Alexandrie, dans le Piémont, au nord-ouest de l’Italie. Sa famille s’installe à Turin, où son père travaille comme douanier et où, en 1930, Aldo commence ses études à la Scuola Artieri Stampatori, une école d’imprimerie où il expérimente la gravure sur bois, la gravure et la lithographie. Il s’est ensuite spécialisé en typographie à la Scuola Tipografica e di Arti Affini Giuseppe Vigliardi-Paravia, une école spécialisée où il a étudié sous la direction artistique et la typographie d’Alessandro Butti.

Nebiolo au début du XXe siècle (image de Gabetti Bodoni)

En 1936, à l’âge de seize ans seulement, Novarese a commencé à travailler comme designer chez Nebiolo, un important fabricant italien de machines à imprimer et de fonderies dont l’histoire remonte aux années 1500. Butti était directeur artistique du Studio Artistico (atelier d’art) de Nebiolo de 1936 à 1952, date à laquelle il a été remplacé par nul autre que Novarese lui-même.

La période de Novarese en tant que directeur artistique du Studio Artistico a été très prolifique et l’a vu créer les polices de caractères les plus célèbres de Nebiolo, qui sont toujours très utilisées. Dès la fin de la guerre, Nebiolo s’est retrouvé dans une situation financière constamment précaire, avec une succession de propriétaires. Dans les années 1970, la fonderie de fer et le Studio Artistico ont fermé, et en 1978 (sous la propriété de FIAT), l’entreprise entière a été déclarée en faillite. Cependant, Novarese a poursuivi son travail de création de caractères, travaillant de manière indépendante et créant des modèles pour des fonderies et des distributeurs dans toute l’Europe jusqu’à sa mort en 1995.

Classification des polices de caractères

S’inspirant du système créé l’année précédente par Maximilien Vox, Novarese a formalisé en 1956 un système de classification des polices de caractères, qui a été publié en 1964 dans son livre Alfa-Beta. Dans ce système, les caractères ont été divisées en dix catégories basées sur l’histoire et les caractéristiques stylistiques.

Image: Giorgio Gandolfo

LAPIDARI (LAPIDAIRES) : originaire de la Rome antique et utilisé pour les épigraphes et les inscriptions, avec des empattements triangulaires.

MEDIEVALI (MÉDIÉVAL) : également connues sous le nom de polices de caractères gothiques, elles sont typiques de la période médiévale et ont des formes nettes et contrastées.

VENEZIANI (VÉNITIEN) : d’origine romaine mais avec des empattements arrondis et un fort contraste entre les tiges.

TRANSIZIONALI ( DE TRANSITION) : de la transition entre le romain ancien et le romain moderne, avec des tiges très contrastées.

BODONIANI (BODONIEN) : un contraste extrêmement marqué entre les tiges et les empattements à angle droit.

EGIZI (ÉGYPTIEN) : Caractères géométriques peu contrastés et empattements à angle droit.

LINEARI ( LINÉAIRE) : polices de caractères sans empattement.

SCRITTI ( ÉCRITS) : également appelée calligraphie, elle imite le texte écrit à la main et peut être jointe ou non jointe.

ORNATI (ORNÉ) : ils ont des décorations très évidentes, et sont souvent utilisés comme initiales.

FANTASIE (FANTASMES) : caractères typographiques qui ne relèvent d’aucune des rubriques précédentes, souvent excentriques ou particulières.

Ses polices de caractères les plus connues

Aldo Novarese a conçu plus de 70 polices de caractères (plus de 200 si l’on inclut les variations de taille et de poids), dont la majorité a été créée pour Nebiolo. Beaucoup de ces polices sont encore très utilisées. Voyons quelques exemples parmi les plus célèbres et les plus représentatifs.

Egizio est une police conçue pour Nebiolo et sortie en 1958. Comme son nom l’indique, il s’agit d’un caractère géométrique avec des empattements à angle droit. Une version numérique a été créée par la fonderie  URW++ en 2009.

Recta a également été créée en 1958, conçue par Novarese à partir de dessins réalisés par Butti de nombreuses années auparavant. Il s’agit d’une police de caractères sans empattement, considérée comme l’Helvetiva italienne. Elle a été numérisée par Canada Type.

Eurostyle est peut-être la police de caractères la plus connue de Noverese et de Nebiolo. Conçue en 1962, elle a été très utilisée dans le monde entier, souvent pour des logos. Ce sans empattement géométrique et moderne est disponible en format numérique chez  Linotype.

Magister, une police de transition publiée par Nebiolo en 1966, a connu plusieurs reprises numériques, mais la version la plus précise a été produite parOmnigroup.

Forma a été créé dans le but de produire une police de caractères « objective et universelle ». Publiée pour la première fois en 1968, elle a été conçue par une équipe de talentueux designers italiens dirigés par Aldo Novarese (les autres étaient Franco Grignani, Giancarlo Iliprandi, Bruno Munari, Ilio Negri, Till Neuburg, Luigi Oriani et Pino Tovaglia).  DJR a créé une version commerciale avec des coins légèrement arrondis, tandis que Tankboys a conçu Forma Nuova, une version plus proche du design original.

Stop est une police de caractères à l’aspect futuriste. Publiée par Nebiolo en 1971, elle est souvent utilisée dans des contextes numériques et imprimés. Elle est disponible en format numérique auprès de  Linotype.

La réédition d’Alfa-Beta

 En 1964, Novarese a produit un livre intitulé « Alfa-Beta » : The Study and Design of Type, publié par Progresso Grafico et distribué par la maison d’édition G.B. Paravia & C. Cet ouvrage propose un voyage à travers l’évolution de l’écriture et de la typographie, des origines à la période de rédaction du texte, et présente la classification des polices de caractères que l’auteur a conçue en 1956.

Alfa-Beta est l’une des rares œuvres de l’histoire de la typographie produites en italien, et l’une des rares à avoir été écrites par un typographe et non par un historien ou un érudit.

Image: Archivio Tipografico

Archivio Tipografico est un espace actif et collaboratif pour l’étude, la conservation et la poursuite de l’art de la typographie. En juin 2020, cette association a lancé une une campagne de  financement collectif pour la réédition du livre. Le projet a reçu beaucoup d’appui, ce qui permettra d’apprécier plus largement le travail extrêmement important de la conception graphique italienne.

« Le centenaire est l’occasion idéale pour créer une réimpression fidèle à la première édition, en utilisant du matériel original, nouvellement restauré et numérisé et qui vise à obtenir des résultats aussi fidèles que possible à l’original. Cette édition comprendra également une nouvelle introduction, contextualisant la version originale du livre, soulignant sa pertinence actuelle et décrivant la logique éditoriale qui guide le problème » —Archivio Tipografico

Il semble donc que 100 ans après sa naissance, Novarese soit redécouvert. Grâce à ce livre, le créateur sera mieux connu pour son travail typographique très étendu, y compris parmi les jeunes designers du monde entier, qui pourront s’inspirer du travail exceptionnel de Novarese et étayer leur travail professionnel.

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